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2020년 1월 11일 토요일

우주 이야기 997 - 우리 은하와 충돌 전에 새로운 별을 생성하는 대소마젤란 은하



(A newfound cluster of young stars (blue star) sits on the periphery of the Milky Way. These stars probably formed from material originating from neighboring dwarf galaxies called the Magellanic Clouds. Credit: D. Nidever; NASA)


  우리 은하 주변에는 여러 개의 위성 은하가 존재합니다. 그 가운데 가장 크고 유명한 것은 대마젤란 은하와 소마젤란 은하입니다. 과학자들은 두 마젤란 은하가 우리 은하와 상호 작용을 일으키고 있으며 별과 가스를 서로 교환한다는 사실을 발견했습니다. 두 은하가 우리 은하와 인접한 거리에 있기 때문에 이들은 결국 충돌할 것입니다. 


 애드리언 프라이스-웰렌 (Adrian Price-Whelan, a research fellow at the Flatiron Institute's Center for Computational Astrophysics in New York City)은 유럽 우주국의 가이아 데이터를 이용해 본격적인 충돌에 앞서 이미 가스의 상호 적용으로 새로운 별이 생성되고 있다는 사실을 발견했습니다. 이 성단은 발견자의 이름을 따 Price-Whelan 1라고 명명됐습니다. 


 연구팀은 이 성단의 나이가 1억1700만년에 불과하다는 점을 확인했습니다. 이는 은하계의 외곽에서 새로운 별이 생성되고 있을을 시사합니다. 우리 은하처럼 나이든 은하는 별 생성 속도가 매우 느립니다. 하지만 다른 은하와 충돌하게되면 가스의 밀도가 높아지면서 폭발적으로 별이 생성됩니다. Price-Whelan 1 성단은 본격적인 충돌에 앞서서 이 은하들이 중력에 의해 몰고 다니는 가스가 우리 은하의 가스와 상호 작용을 시작했음 보여주고 있습니다.


 이번 연구에서 또 다른 주목할 점은 마젤란 은하와 우리 은하 사이의 가스 흐름인 마젤란 스트림(Magellanic Stream)이 생각보다 가까이 있을지도 모른다는 것입니다. 연구팀이 추정한 거리는 9만 광년으로 이전보다 2배 가깝습니다. 


 물론 우리는 그 모습을 볼 수 없겠지만 수억 년의 세월이 흐르면 마젤란 은하의 충돌에 의해 우리 은하에 새로운 별이 많이 생길 것입니다. 그리고 다시 30-40억년 이 흐른 후에는 아예 안드로메다 은하와 합쳐지면서 새로운 별이 다수 생기면서 새로운 대형 은하가 탄생할 것입니다. 우리는 그 모습을 직접 볼 수 없지만, 과학을 통해 그 모습을 미리 알아낼 수 있습니다. 


 참고


 Adrian M. Price-Whelan et al, Discovery of a Disrupting Open Cluster Far into the Milky Way Halo: A Recent Star Formation Event in the Leading Arm of the Magellanic Stream?, The Astrophysical Journal (2019). DOI: 10.3847/1538-4357/ab4bdd

David L. Nidever et al. Spectroscopy of the Young Stellar Association Price-Whelan 1: Origin in the Magellanic Leading Arm and Constraints on the Milky Way Hot Halo, The Astrophysical Journal (2019). DOI: 10.3847/1538-4357/ab52fc

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